Skruvarna stramar på Iran, eftersom stora köpare slipper sin olja


Av Robin Pomeroy

Iran mötte utsikterna på torsdagen av nedskärningar i sin oljeförsäljning till Kina och Japan som nya åtgärder för att minska Teherans råa export verkar driva sin ekonomi mot väggen.

Utvecklingen i Asien följer nyheterna på onsdagen som EU: s ledare hade gått med på att stoppa europeiska inköp av iransk råolja.

Kina, Irans största handelspartner, har redan skärpt sina inköp av iransk olja med mer än hälften i månaden och kommer att förlänga nedskärningarna till februari, en Pekingbaserad näringsidkare som behandlar iransk olja som sagts.

Japan kommer att överväga nedskärningar i sina iranska oljeköp för att säkra ett avstående från nya amerikanska sanktioner som lagts till på nyårsafton av president Barack Obama, sade en regeringskälla.

Mellan dem, Kina, EU och Japan köper ungefär hälften av Irans export av 2.6 miljoner fat olja per dag.

Internationella sanktioner som i åratal har liten effekt är för första gången en verklig inverkan på det dagliga livet i Iran, där rialvalutan har trillat och människor har rusat för att omvandla besparingar till dollar.

De flesta oljedrivare förväntar sig fortfarande att Iran kommer att kunna hitta köpare för råoljan, men det kommer att behöva erbjuda brantare rabatter som kommer att minska den hårda valutaintäkten som behövs för att importera mat och andra basmaterial för sina 74 miljoner människor.

Iran har satt ett modigt ansikte. Utrikesminister Ali Akbar Salehi sa på torsdag Iran skulle "väder stormen."

"Iran, med gudomligt bistånd, har alltid varit redo att motverka sådana fientliga handlingar och vi är inte oroade över sanktionerna", berättade han för en presskonferens.

De ekonomiska svårigheterna kommer bara två månader före ett parlamentsval, landets första sedan en omstridt presidentval i 2009 ledde till massiva offentliga demonstrationer över hela landet.

Myndigheterna sätter ned dessa protester med våld, men sedan dess har den arabiska våren uppenbarat sårbarheten hos auktoritära regeringar i regionen till allmänt ångest som drivs av ekonomiska svårigheter.

Irans ledare har svarat på sanktionerna med militär saber-rattling, inklusive ett hot mot att blockera Mellanösterns olja genom att stänga Hormuz-sträcken som leder till viken, och till och med utmana ett amerikanskt luftfartyg om det seglar på sträckan.

Washington säger att det kommer att segla sundet vid viljan och garantera fri passage genom den internationella vattenvägen. Brittiska försvarssekreteraren Philip Hammond sade att ett försök att blockera sundet "skulle vara olagligt och skulle misslyckas".

EUROPEISKA EMBARGO

De europeiska diplomaterna sade i veckan att de i princip hade kommit överens om att införa ett EU-oljeembargo. Blokken - i synnerhet Italien, Spanien och Grekland - har kollektivt köpt cirka 500,000 fat per dag av Irans olja, vilket gör Irans näst största kund efter Kina.

EU: s ledare har ännu inte kommit överens när embargot träder i kraft, men förväntas meddela det vid ett utrikesministermöte i slutet av denna månad.

Kina, den största köparen, som importerade om 550,000 bpd av Irans olja förra året, har sänkt sina inköp med mer än hälften för den här månaden och skulle nu förlänga den nedskärningen till februari, enligt den Pekingbaserade näringsidkaren.

Kina söker djupare rabatter för att fortsätta att göra affärer med Iran trots västra sanktioner.

De nya amerikanska åtgärderna, om de genomförs fullt ut, skulle göra det möjligt för de flesta ländernas raffinaderier att köpa iransk råvara, vilket markerar en kvalitativ förändring av Västs inställning till Teheran, som det anklagar för att söka ett kärnvapen.

Iran säger att dess nukleära program är fredligt. Att avståendet hade lett till fyra omgångar ekonomiska sanktioner från FN: s säkerhetsråd och en rad amerikanska och europeiska åtgärder, men ingen av dessa skadade direkt sin förmåga att sälja olja tidigare.

Västliga lösningar verkar ha förstärkt de senaste månaderna, särskilt efter en FN-rapport i november föreslog Iran att konkreta åtgärder hade vidtagits för att utveckla en bomb. Storheten av Storbritanniens ambassad av en iransk folkmassa galvaniserade stöd bland europeiska länder för åtgärder med fler tänder.

Väst behöver dock balansera sin viljan att isolera Iran med oro över inverkan på en bräcklig världsekonomi av åtgärder som kan skada oljeleveranser.

Hittills har USA och EU-sanktionerna orsakat en stadig ökning av oljepriset i veckan. Brent råa futures handlade på ungefär $ 114 per fat på torsdagen, upp med ungefär $ 7 per fat sedan Obama tecknat de nya sanktionerna i lag.

En saudisk regeringskälla sa Saudiarabien - världens största oljeexportör och en fiende i Iran - är redo att fylla alla försörjningsbrister.

Den nya amerikanska lagen tillåter Obama att erbjuda undantag för att förhindra förödelse på oljemarknaderna, men för att få tillstånden länder förväntas visa att de minskar banden med Teheran.

Washington har sagt att det diskuteras med allierade hur man tillämpar lagen gradvis för att dra åt skruvarna på Teheran utan att orsaka en oljeleveranschock.

En japansk regeringskälla sa att Tokyo, som köper om 250,000 bpd från Iran, skulle diskutera med amerikanska tjänstemän hur man ska hantera den nya sanktionslagen. Alternativen skulle vara nedskärningar i oljeköp för att säkra ett avstående för sina finansiella institut.

Turkiet, en amerikansk allierad som köper nästan en tredjedel av sin olja från Iran, har sagt att det också kommer att försöka söka ett undantag från Obama-administrationen.

INGEN HANDEL I BAZAAR

I Irans basarer har priserna på grundläggande livsmedel och andra varor stigit snabbt de senaste månaderna.

Mycket av den inflationen har orsakats av president Mahmoud Ahmadinejads politik att minska statsfinansieringen för häftklamrar som höll ner priserna, en politik som har blivit berömd av Internationella valutafonden.

Regeringen har försökt att lindra smärtan genom att ge pengar till familjer. Men fallet i rialvalutan har minskat värdet av dessa betalningar i dollar från cirka $ 45 en månad till $ 27.

Det finns tecken på att vissa iranier kan skylla myndigheterna för att kartlägga en utrikespolitisk kurs som innebar sanktioner.

"De ger oss lite subvention, men det kompenserar inte för någonting," sa Saeed, en 33-årig Teheran-taxichaufför, som klagar på att hans importerade cigaretter hade fördubblats i pris.

"När jag frågar folk varför saker blir dyrare säger de alla att det är sanktionerna."

Klädhandlaren Mohammad, 34, sa att det fanns "ingen handel" trots de vanliga folkmassorna som stormade butikerna och båsarna i labyrinten av välvda tunnlar.

"Vi måste göra produkterna dyrare eftersom vi måste betala mer för dollar. Vi shoppare sätter press på människor men vi har inget val. "

© Thomson Reuters 2011

relaterade inlägg

GTranslate Your license is inactive or expired, please subscribe again!