Värm tillbaka på euroområdet


Av Noah Barkin

BERLIN - Krisen i euroområdet verkade försvunnen från rubrikerna för ett ögonblick när 2011 kryssade över till 2012, men det är på väg att återvända med en hämnd.

De kommande månaderna kommer att vara avgörande för att avgöra om de europeiska ledarna kan hålla sina alltmer bräckliga valutablock tillsammans eller kommer att snubbla inför en skrämmande uppsättning politiska, ekonomiska och finansiella hinder som ligger i sin väg i början av det nya året.

I Grekland, där krisen började för över två år sedan, är regeringen i en tävling mot tiden för att komma överens om ett obligationsavtal med banker som är avgörande för ett nytt 130-miljarder euro räddningspaket från europeiska partners och Internationella valutafonden IMF).

Utan det paketet står Aten inför hotet av en skuldbrist i mars.

Men samtal med bankerna och investeringsfonderna som blir ombedda att acceptera 50% -förluster på sina grekiska obligationer för att hjälpa till att betala för bailout har dragit på i flera veckor, såg tvivel om huruvida Aten verkligen kan leverera.

"Risken för en oregelbunden grekisk standard är återigen stigande, med hotet av smitta mot Italien och andra", sa ekonomer vid Barclays Capital förra veckan.

I kombination med utmaningen möter både Grekland och Frankrike val inom några månader som kan komplicera beslutsfattandet på nationell nivå i två huvudstater och motverka den bredare gruppens förmåga att agera snabbt vid en tidpunkt då det är högt att lägga ner överenskommelser på sängen i ett EU toppmötet förra månaden.

Ett viktigt inslag i toppmötet var en överenskommelse att fira 200-miljarder euro till IMF, pengar som skulle kunna användas för att erbjuda försiktighetsprogram till Italien och eventuellt Spanien.

Men eurozonen kämpar för att få den 50-miljard som den behöver från nationer utanför valutablocket för att möta sitt mål. En ledande tysk tjänsteman berättade för Reuters på villkor av anonymitet att säkerställa Storbritanniens deltagande, vilket inte har visat sig vara av intresse att bidra, var helt avgörande.

Även om dessa medel är säkrade har varken Italien eller Spanien visat någon vilja att acceptera stöd - och stigmatiseringen och det större skatteövervakningen som skulle medföra det.

Italiens 10-åriga obligationsräntor har dämpat sig bakom 7% -markeringen under den senaste veckan och närmar sig toppmånaderna i Europa och både Rom och Madrid måste sälja obligationer den här veckan i de första stora marknadsundersökningarna av 2012 för euroområdets tredje och fjärde största ekonomierna.

SLUT MERKOZY

Det grekiska valet, som förväntas i slutet av mars, verkar osannolikt ge en direkt vinst, vilket innebär att koalitionsförhandlingar kan dra ut och förlänga osäkerheten.

I Frankrike föreslår opinionsundersökningar att det finns en bra chans President Nicolas Sarkozy, som har styrt Europas krishantering tillsammans med Tysklands kansler Angela Merkel, skulle kunna dras ut av sin socialistiska utmanare Francois Hollande.

Medan Ms Merkel och Mr. Sarkozy har polära motsatta temperament och kolliderade ofta när fransmannen först tog makten i 2007, är de båda konservativa, födda bara ett halvt år och har utvecklat ett effektivt, jämnt nära partnerskap efter år av högtryckskris toppmöten.

Och efter år av frustration med den franska presidentens skott-från-hip-stil, säger regeringstjänstemän i Berlin att de är oroliga för slutet på Merkozy, det viktigaste förhållandet i Europa, mitt i krisen.

Ett snitt i Frankrikes trippel-En kreditvärdighet i de kommande veckorna kan också störa den känsliga fransk-tyska balansen, även om vissa ekonomer tror att det skulle kunna tvinga franska att acceptera mer omfattande finanspolitiska reformer, oavsett vem som vinner det tvååriga valet i april och maj.

"Det kommer inte att vara Merkozy längre. Det kommer att bli Angela Merkel och (IMF: s chef) Christine Lagarde diktat politik i Europa, säger franska ekonomen Jacques Delpla.

"Nästa franska president, oavsett om det är Hollande eller Sarkozy, kommer inte att ha många alternativ. Underskottet kommer att behöva minskas, skatterna ökar och utgifterna sänks. "

RECESSION RISK

Fittingly sparkar Ms Merkel och Herr Sarkozy 2012 med ett måndagsmöte i Berlin för att förbereda ett EU-toppmötet som planeras till januari 30, som förväntas fokusera på insatser för att öka tillväxten.

Det är kanske den största utmaningen för alla för blocket. Efter flera års finanspolitisk konsolidering för att driva ned skulden och underskotten som svullna av den globala finanskrisen i 2008 / 09, är euroområdet på väg mot lågkonjunkturen - en faktor som har drivit euron ner till 16-månadslöden mot dollarn.

Även blobens ekonomiska kraftverk Tyskland riskerar en lågkonjunktur. Grekland går in i sitt femte raka år av sammandragning, utan hopp om att betala ner sin enorma skuld.

Men att återställa marknadens förtroende för finanserna i de kämpande länderna i euroområdet och få sina ekonomier att arbeta igen verkar som motsägelsefulla mål vid denna tidpunkt.

"I den nuvarande marknadsmiljön finns det inget utrymme för att använda en utvidgad finanspolitik i Keynesian-typen för att öka efterfrågan i länder med låg tillväxt - marknaderna kommer helt enkelt inte att acceptera en sådan strategi", sade Deutsche Bank i en konfidentiell anmälan om krisen förberedd för den tyska regeringen i slutet av förra året.

En ljuspunkt är Europeiska centralbanken (ECB), som visar större flexibilitet under sin nya president Mario Draghi, säger euroområdets tjänstemän.

ECB: s beslut i förra månaden att ge billiga långfristiga lån till banker har hjälpt till att förhindra rädsla för finanssektorn och kan stödja statsskuldsförsäljningen framöver.

"Vi ser redan att Draghi är mer flexibel än Trichet", sade den tyska tjänstemannen, med hänvisning till den italienska franska föregångaren Jean-Claude Trichet. "Han kommer inte lägga en bazooka i fönstret för att alla ska se men han ska göra vad som krävs."

Den stora frågan är om det här köper Europas ledare den tid de behöver för att övervinna de formidabla utmaningarna de möter under det nya året.

© Thomson Reuters 2012

relaterade inlägg

GTranslate Your license is inactive or expired, please subscribe again!